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浩瀚大洋上的美国梦  

2015-04-17 10:31:08|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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浩瀚大洋上的美国梦 - 东方觉悟社 - 东方觉悟社

 

1907年,英国、德国、美国展开了近乎白热化的竞争,远洋航运成为交锋的焦点。美国资本大鳄、美国国际商船队的创始人J.P.摩根联合另外两家美国航运企业,梦想着打造一艘超级巨轮,来盖过竞争对手的风头。

1912410日,这艘超级巨轮从英国南安普顿开始处女航。四天后,轮船撞上了一座冰山,海水将船头压向海底。船长知道已经在劫难逃,因为这艘定名为泰坦尼克的巨轮,搭载了2228名乘客和船员,却只匹配了1200人救援能力的救生船。

泰坦尼克号的沉没,影响深远:促成了《国际海上人命安全公约》被提出;J.P.摩根在次年郁郁而终,他的儿子杰克·摩根在多年后将成为更为安全的大船的投资人,显然也有洗刷家族耻辱之意;另一位顶级富豪J.J.阿斯特在海难中殒命,他的儿子继承了巨额遗产,也将用来支持投资更安全的邮轮。他们都将成就威廉·弗朗西斯·吉布斯。美国历史学家史蒂文·氏房所著、入围《华尔街日报》2012年最佳非虚构图书的《一个男人和他的船》一书,讲述了吉布斯这位造船奇人的故事。

威廉·弗朗西斯·吉布斯在1894年第一次看到远洋邮轮,现场观摩了圣路易斯号的启航,便将打造巨轮确定为自己愿意为之奋斗一生的目标。几十年后,这个男人设计的轮船,将搭载数以百万计的美国士兵分别前往欧洲和亚洲,并最终击溃了纳粹德国和法西斯日本。美国在二战中击垮纳粹德国,主要依仗的是效率和质量更高的工业生产能力,这其中就包括轮船业的设计和生产水平。战后,威廉·弗朗西斯·吉布斯终于实现了自己的梦想,建造了最快、最好、最美的远洋邮轮“美国号”,也代表着美国的航运业全面赶超了英国、德国竞争对手。

威廉·弗朗西斯·吉布斯的父亲威廉·沃伦·吉布斯曾是美国著名的投资家,他还有个弟弟弗雷德里克。这本是一个再好不过的生意(创业)起点,但父亲的生意在威廉·弗朗西斯·吉布斯就读哈佛大学时陷入彻底的窘境,他转入哥伦比亚大学,继续学习法律,却仍没有放弃自己对船舶制造的兴趣。泰坦尼克号事件让威廉·弗朗西斯·吉布斯树立了航行安全至上的信念,在他后来的船舶设计中,安全都压倒了投资人、乘客通常更为重视的其他功能。

严格意义上讲,威廉·弗朗西斯·吉布斯的成功,不是一个人的成功,而是他与弟弟弗雷德里克共同的成功。吉布斯兄弟的组合,在百年后来看也是堪称为完美的创业、企业经营组合,哥哥痴迷于船只设计,弟弟则是数学加商业天才。

一战爆发后,海军、轮船受到美国整个国家的重视。威廉·弗朗西斯·吉布斯的设计图纸被提交给美国海军建造与维修局局长大卫·W·泰勒少将。泰勒将军毕业于英国格林尼治皇家海军学院,堪称为船舶设计大师,对吉布斯兄弟的设计也感到吃惊。他同意成为吉布斯兄弟的导师。接下来,杰克·摩根也同意了为吉布斯兄弟的方案投资。

1917年,美国对德宣战,美国政府查封了停泊在美国港口的德国巨轮祖国号,并将之改名为利维坦号。这对于威廉·弗朗西斯·吉布斯是天大的利好,利维坦号被买下并经改造用于商业营运,可以持续创造营收来支撑他的造船梦。尽管此后经历了一系列的波折,但美国航运界、政界及广大公众开始意识到船舶设计师威廉·弗朗西斯·吉布斯的价值所在,特别是在1934年莫罗城堡号起火事故发生后,人们承认,威廉·弗朗西斯·吉布斯着迷防火和用火安全是对的。

1939年前后,欧洲局势再次变得紧张,美国政府开始备战,并打造出前所未有的战时工业机器。国家斥巨资支持造船,最终让威廉·弗朗西斯·吉布斯的超级邮轮梦梦想成真。战时,他建造了2620艘被称为自由轮的、采用了多项造船新技术的船只,为此将其领导的企业改造为一个斯巴达式的公司:简明、高效、近乎严苛。

因为吉布斯兄弟承揽的造船订单较多,而威廉·弗朗西斯·吉布斯长期拒绝与新闻媒体建立沟通合作关系,因而在二战晚期,美国国内掀起了对吉布斯兄弟公司的质疑,怀疑他们从海军订单中牟取暴利——调查的结果却是,吉布斯兄弟公司的效率很高,财务报表清晰,利润被限制在有限范围内。就这样,威廉·弗朗西斯·吉布斯以一种特殊的方式,维护了自己和家族的清白。要知道,几十年前,他的父亲曾被指控为诈骗了所投资公司的巨款,被认为是个不诚实的人。

成为威廉·弗朗西斯·吉布斯个人标签的美国号巨轮,建造计划在二战后被提出。战后的英国、德国、意大利、法国都将经历一个较为漫长痛苦的重建期,美国此时是全球最富有强大的国度,“需要有一艘船来承载她的名字和颜色”。威廉·弗朗西斯·吉布斯也有了足够的资历和人脉去游说美国政府支持这艘船,还说服美国国防部长马歇尔放弃将在建的美国号征用投放朝鲜战争的计划。《一个男人和他的船》书中还详细叙述了威廉·弗朗西斯·吉布斯建造美国号过程中,在动力技术、安全、装饰设计等方面做到精益求精的过程。吉布斯的设计思路、美国号的服务理念,对后来的邮轮、客机、客运列车的设计制造都产生了很大影响。

威廉·弗朗西斯·吉布斯是美国精神的重要体现,他的故事、他的经历也反映出美国在转向金融资本主义之前,这个国家对于航运(贸易)等实体经济的热切愿望。吉布斯是个内向腼腆却又抱定要为理想狂热行动的人,他的精神和理念,源自J.P.摩根等19世纪美国创业家、资本家,也可以在后来的史蒂夫·乔布斯、埃隆·马斯克身上看到。《一个男人和他的船》这本书出版后,在美国引发了很大反响,而今的很多年轻创业者、企业家表现出对威廉·弗朗西斯·吉布斯的敬仰和向往,这意味着创业精神的薪火流传。

航运(贸易)安全,是航运(贸易)所必须敬畏的至上法则,这也是吉布斯区别于同时代其他造船大家、企业家、弥足珍贵的重要特征。从泰坦尼克号到莫罗城堡号,巨轮事故不断,但造船大家和企业家仍难以避免为了追求巨轮的航速、装饰华丽、载客或载货指标而牺牲安全,这可以概括为基于利润驱动而甘愿牺牲品质所作出的错误权衡。制造业等实体行业的危机,往往就是因为这样的错误权衡,破坏了公众信心,葬送了市场份额。吉布斯的故事告诉人们,保证品质、安全的情况下,建造最美、最快、最好的船仍是可能的。

延伸阅读:《一个男人和他的船》

这本书是《华尔街日报》年度最佳非虚构类图书。内容是美国黄金时代海事建筑师一号人物传记。主人公吉布斯被评为当时的史蒂夫·乔布斯。他立志不再让泰坦尼克号悲剧重演。他助力美国称霸海上、赢得二战。他带领的团队设计并监制了二战时期超过70%的美国海军舰船。在他的船上,政客、军官、大亨、明星等名流人士,悉数登场。这是一个传奇故事,也是一部经营史,亦是一段美国梦的剪影。书中有近百张历史珍贵照片,当时的风貌由此可见一斑。

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